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lunes 24|07|2017

Eastern & Oriental Penang, un hotel de viajeros ilustres en Malasia

Al oeste de la península de Malasia, en el estrecho de Malacca, se encuentra la isla de Penang, conocida como ‘La Perla de Oriente’. Su capital, George Town, fue declarada Patrimonio de la Humanidad por la Unesco en 2008 por su importancia histórica y cultural, y en ella se ubica el Eastern & Oriental, un hotel repleto de historia y glamour que, automáticamente nos traslada a la más esplendorosa época colonial.
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Ya en los tiempos de la East India Company, fundada por los británicos para el transporte de mercancías entre sus colonias, principalmente en Asia, Penang era parada para multitud de mercaderes, misioneros, mercenarios, marineros y aventureros, y uno de los centros de negocios más importantes en la ruta que unía Londres y Singapur.
Especialmente a partir de la apertura del Canal de Suez en 1869, lo que acortaba notablemente el viaje, Penang se convirtió en uno de los destinos preferidos de la élite de la época. Actores, escritores o aristócratas comenzaron a viajar a Asia en busca de nuevas experiencias.
Fue para satisfacer las necesidades de viajeros tan ilustres que nació el Eastern & Oriental Hotel de la mano de los hermanos de origen armenio y famosos hombres de negocios en todo el sudeste asiático, Martin y Tigran Sarkis.
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A finales del siglo XIX se establecieron en Penang y en el año 1884 fundaron el hotel Eastern. Fue tal el éxito, que al año siguiente, en un terreno anexo frente al mar, inauguraron el Oriental, dando lugar al Eastern & Oriental Hotel, que se convirtió en el más grande de Penang con 80 habitaciones.
Con la incorporación de un tercer hermano, Arshak, se abrió un gran salón de baile, el Grand Ballroom, en el año 1903, en el que se celebraban numerosas fiestas y banquetes, convirtiendo al hotel en el centro de la vida social de Penang. Entre los famosos huéspedes que se alojaron en él en esos tiempos se incluían actores como Mary Pickford y Douglas Fairbanks o escritores como Rudyard Kipling y Herman Hesse.
En 1922, en un impresionante terreno en primera línea de mar, Arshak fundó el Victory Annexe, que añadía 40 habitaciones, con cuartos de baño con agua fría y caliente, teléfonos individuales y un gran jardín de más de 250 metros al borde del mar, considerado en la época como el más grande de cualquier hotel del mundo.
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En el año 1927 el Eastern & Oriental se anunciaba como ‘El principal hotel al este de Suez’. Sin embargo, debido a la Gran Depresión, el hotel sufrió una fuerte decadencia y cambió de manos en numerosas ocasiones a lo largo de los años. Actualmente es propiedad del E&O Berhad Group y, tras una completa restauración, reabrió sus puertas en 2001, conservando todo el encanto y elegancia de su época de esplendor, pero con las comodidades propias de la actualidad.
El hotel está estratégicamente situado entre las calles Farquhar Street y Penang Road, a 20 km del Aeropuerto Internacional de Penang, cerca del downtown George Town y el distrito financiero de Beach Street, que cuentan con numerosos restaurantes, tiendas y locales de entretenimiento.
El hotel ya encandila desde fuera con su impresionante fachada de estilo colonial en un blanco impecable que te traslada inmediatamente a otra época, a lo que ayuda el uniforme de los amables botones que te reciben al llegar. Y una vez dentro, en el inmenso lobby, ya no queda ninguna duda de que se trata de un lugar especial.
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